Desde el Herbario CICY 4: 45–47 (22/Junio/2012)
Herbario CICY, Centro de Investigación Científica de Yucatán, A. C. (CICY)
http://www.cicy.mx/sitios/desde_herbario/
 
LAS ENREDADAS VAINILLAS DE LA
PENÍNSULA DE YUCATÁN
 
GERMÁN CARNEVALI FERNÁNDEZ-CONCHA
 
Herbario CICY, Unidad de Recursos Naturales
Centro de Investigación Científica de Yucatán, A.C. (CICY).
Calle 43, No. 130, Col. Chuburná de Hidalgo, 97200, Mérida, Yucatán, México
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   Las vainillas, los miembros del género Vanilla Mill., constituyen el único grupo de las orquídeas con plantas totalmente enredaderas o trepadoras. Aún cuando las plantas no lo sugieren, las flores son típicamente las de las orquídeas, con tres sépalos externos, tres pétalos internos (uno modificado en una plataforma de aterrizaje para los polinizadores, el labelo) y los órganos sexuales fusionados en una estructura llamada columna. El polen esta apiñado en una masas llamadas polínios, como en la mayoría de las orquídeas.
   Las vainillas son famosas porque del fruto madurado y fermentado unas pocas de sus especies se extrae la vainillina (o "vainilla") de amplio uso en repostería y otras aplicaciones culinarias. Hoy en día, una buena parte de la vainillina que se encuentra en el mercado es de origen sintético y teóricamente de calidad inferior a la producida por la orquídea. La mayor parte de la vainilla natural se extrae una sola especie, Vanilla planifolia Andrews. Esta es nativa de una franja de selvas húmedas en la vertiente del Atlántico (Golfo de México y el Caribe) desde Veracruz, Tabasco, Oaxaca, Chiapas y el sur de la península de Yucatán en México, hasta al menos el norte de Honduras. Como sucede en muchos casos de plantas cultivadas, los mayores centros de cultivo y explotación están muy lejanos de los lugares de origen. Así, el principal productor de vainilla en el mundo es Madagascar, al este de África.
   El nombre Vanilla planifolia ha sido erróneamente usado para muchas vainillas de América, con las que es superficialmente similar. Esta confusión se debe a las mismas razones por las cuales el género es una pesadilla taxonómica: muchas plantas se parecen vegetativamente aun cuando las flores sean muy diferentes y las flores preservan muy mal en el herbario. Además, las plantas son muy difíciles
de encontrar en flor en la naturaleza ya que son trepadora de gran tamaño que solo florecen al alcanzar el dosel del bosque, donde el acceso a la luz es mayor.
   En la península de Yucatán tenemos cuatro especies en el género, de las cuales solo una es común, Vanilla insignis Ames. Las otras tres V. planifolia, V. odorata C. Presl. y V. inodora Schiede solo crecen en reductos de selvas muy húmedas en el sur de la Península. Las especies yucateca se pueden distinguir muy bien por combinaciones de caracteres vegetativos y forales.
   Aquí quiero hacer énfasis en las dos especies del género que tenemos cultivadas en el Jardín Botánico Regional del CICY, la común Vanilla insignis y la más rara (localmente) V. planifolia. Vanilla insignis es una planta de asociaciones vegetales estacionalmente secas y es por ello bastante suculenta. Tiene los tallos finamente rugosos. Las hojas son oblongas, en otras palabras, los márgenes son paralelos. Los tallos son bastante rectos y sus entrenudos son muy largos y exceden el largo de las hojas. Las flores tienen un labelo de color verde más pálido que los pétalos y sépalos.
   Vanilla planifolia, en cambio, es una planta de bosques húmedos y tiene hojas menos suculentas. Los tallos son lisos. Las hojas son elípticas, de forma que los márgenes foliares divergen desde la base hasta el centro, para luego hacer convergencia apicalmente. Los tallos suelen desarrollarse en forma zig-zag y son más cortos que las hojas. Las flores, aun cuando similares a los de V. insignis, son de color uniforme y el labelo tiene callos y márgenes diferentes.
   Así, cuando caminen por el Jardín Botánico Regional del CICY y vean una planta de vainilla, podrán saber que especie es la que están observando.
 
22Junio2012
FIGURAS A-D. Vainillas. A-B. Vanilla insignis. A. Tallo y hojas; note tallo recto con entrenudos largos, las hojas son oblongas. B. Flor vista frontal; note la flor con los pétalos y sépalos de color más oscuro que el labelo. C-D. Vanilla planifolia. C. tallos y hojas; note tallos en zig-zag y entrenudos muy cortos; las hojas son elípticas. D. Flor vista frontal; note la flor con los pétalos y sépalos de color muy similar al del labelo. (Iconografía: G. Carnevali).
 
Palabras clave: Etnobotánica, Horticultura, Orchidaceae, Taxonomía.